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Negli ultimi due anni, ci sono stati due film dedicati alla vita di Elvis Presley e di sua moglie Priscilla. Nel 2022, la Warner Brothers ha distribuito nelle sale Elvis [id.], un biopic barocco e debordante sul cantante e attore americano diretto da Baz Luhrmann. L’anno scorso, la casa di produzione A24 ha prodotto un film intimista di Sofia Coppola, intitolato Priscilla [id., 2023], sull’ex moglie di Elvis. Poche settimane fa, il 24 maggio 2024, Priscilla Presley ha compiuto 79. Alla fine dello scorso anno, quando Priscilla era in corsa per gli Oscar, abbiamo avuto il privilegio di intervistare la scenografa Tamara Deverell. Deverell ci ha parlato di come ha trasformato Toronto, di come la palette di colori del film rispecchiasse il viaggio emotivo di Priscilla e del suo processo collaborativo con Coppola per catturare l’essenza della vita di Priscilla con Elvis.

Come hai iniziato a lavorare con Sofia Coppola?

Questo è il mio primo film con Sofia. Ero reduce da una produzione molto lunga e faticosa, quindi in quel momento non avevo davvero voglia di tornare sul set. Stavo pianificando di prendermi una pausa, ma poi ho saputo che Sofia stava cercando uno scenografo, visto che il suo collaboratore abituale non era disponibile. È successo tutto all’ultimo minuto e velocemente; stavo quasi per dirle di no, ma poi ho parlato con Sofia. Tutti mi dicevano di parlarle per vedere se c’era feeling, e ovviamente ci siamo capite subito. Nel nostro primo incontro le ho chiesto perché volesse realizzare questo film e perché proprio adesso. Abbiamo parlato molto dei temi del suo cinema e di quelli di Priscilla, della vita di Priscilla con Elvis. Ne sono rimasta affascinata.

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Cailee Spaeny e Jacob Elordi interpretano Priscilla ed Elvis Presley.

Come sei entrata nel mondo della scenografia?

Mi sono innamorata immediatamente del mondo del cinema. Studiavo alla scuola d’arte ed ero una di quelle persone che volevano fare tutto. Ero appassionata di scultura, mi occupavo di fotografia, grafica e stampa, dipingevo e facevo film. È stato mio padre a suggerirmi che nel cinema o nel teatro le persone con più talenti vengono maggiormente valorizzate. Lui, in realtà, non poteva saperlo con certezza: è scrittore e avvocato. Tuttavia, mi ha incoraggiato a entrare nel mondo del cinema e mi ha messo in contatto con alcuni produttori per cui aveva scritto. Ho implorato per avere un lavoro e ho iniziato nel reparto costumi. All’epoca non sapevo nemmeno cosa facesse il dipartimento artistico e non ci avevo mai pensato. Poi mi sono resa conto che amavo stare sul set. Le persone intorno a me hanno notato che sapevo disegnare; il responsabile alla continuità della sceneggiatura mi ha detto: «Dovresti essere nel dipartimento artistico, sei un’artista straordinaria». È successo un po’ per caso. Non è che a 17 anni volessi essere una scenografa.

Sicuramente l’esperienza alla scuola d’arte, dove potevi fare molte cose diverse, ti ha aiutato a diventare scenografa.

Esattamente. Più sai fare, meglio è. Ne parlavo con il mio tirocinante nel progetto a cui sto lavorando attualmente: «Non c’è nessun posto dove puoi andare a studiare per diventare uno scenografo.» Puoi studiare le arti, come ho fatto io, o architettura, o anche design d’interni, ma non impari veramente a essere uno scenografo. Anche negli Stati Uniti ci sono scuole di teatro e scuole di scenografia teatrale, ma non c’è un posto dove dire: «Voglio essere uno scenografo.» È un mestiere che devi imparare sul campo.

Hai lavorato come tirocinante per qualche scenografo che ti ha aiutato a capire come approcciare il mestiere, oppure è stato più utile lavorare in diversi dipartimenti?

Ho iniziato lavorando in diversi dipartimenti. In Canada, ho avuto l’opportunità di formarmi con due scenografi che mi hanno davvero aiutato a capire il mestiere. Uno di loro si occupava principalmente di set-check, acquisti e allestimento dei set. Successivamente, ho imparato a disegnare set, perché sapevo che volevo entrare nel dipartimento artistico e dovevo quindi acquisire questa competenza. L’unico corso disponibile, dato che lavoravo di giorno, era un corso di ingegneria, così ho frequentato quello. Ho imparato a disegnare un po’ da autodidatta, un po’ in classe. Poi ho lavorato con Carol Spier. Ho cominciato quando mi sono trasferita a Toronto. È una scenografa canadese straordinaria, è un po’ la mia mentore. Ho iniziato come set designer, occupandomi di disegni e grafica, e poi sono passata rapidamente al ruolo di art director con lei. Eravamo un buon team, e imparavo continuamente da lei.

Priscilla è stato girato a Toronto. Il fatto che tu abbia lavorato in Canada su così tanti progetti diversi ti ha facilitato il compito di ricreare l’ambientazione americana?

Ho lavorato per gran parte della mia vita a Toronto. Ho ricreato la città di New York innumerevoli volte. Le brownstone house di Brooklyn, ad esempio, non esistono a Toronto; sono un’esclusiva di Brooklyn. Lo so bene perché mio fratello vive in una di quelle case. Fortunatamente, ci sono trucchi che ti permettono di ingannare il pubblico, specialmente oggi con l’aiuto degli effetti visivi e digitali. Tuttavia, è stata una sfida trasformare Toronto in Priscilla; dovevamo farla sembrare Memphis — Graceland, che si trova a Memphis, e poi ricreare anche Las Vegas, Los Angeles, la Germania… Mi dimentico sempre di questo [ride]. Quindi è stata una decisione difficile. Essendo una scenografa che lavora principalmente a Toronto, sapevo esattamente dove andare. Non so cosa avrei fatto se non avessi già lavorato a Toronto in passato; penso che avrei trovato estremamente difficile riuscirci. Conoscevo i luoghi adatti per ricreare la Germania. C’è una casa storica a Toronto che ha soddisfatto le nostre esigenze. Sapevo come potevo combinare le varie ambientazioni, perché dovevamo girare molte scene nei luoghi più improbabili, come il salone di bellezza tutto rosa. Abbiamo trasformato una piccola aula blu in quel salone. Abbiamo utilizzato molti trucchi per ricreare questi ambienti: per Los Angeles abbiamo usato molti toni di verde… e con un po’ di aiuto dagli effetti visivi per Las Vegas, inserendo una strada che ha reso tutto incredibilmente convincente. Insomma, è stato come una danza trasformare Toronto in così tanti luoghi diversi.

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Il salone di bellezza rosa di Priscilla.

Nel corso del film, ci sono cambiamenti nella palette di colori, con scene molto più vibranti, come quelle ambientate a Las Vegas, rispetto ad altri momenti più intimi.

Sì. Abbiamo scelto volutamente di rappresentare la Germania in modo triste e monocromatico, così che quando Priscilla fosse arrivata a Graceland, ci sarebbe stata un’esplosione di colori pastello, con tonalità di crema e blu. È stato un processo molto accurato, che ha incluso il design dei costumi di Stacey Battat. Abbiamo creato una palette di colori noiosa per la Germania, e poi, quando arriva a Graceland, tutto diventa più bello e il mondo di Priscilla si apre, anche se è un po’ come una gabbia dorata. Volevamo onorare i colori di Graceland del periodo che stavamo rappresentando, che non sono gli stessi di come appare oggi.

Una palette cromatica più ricca segna l’arrivo di Priscilla a Memphis.

Per Las Vegas, inizialmente avevo pensato di usare toni pastello degli anni ’60 e verdi in alcune location, poi siamo andati al Teatro Elgin, che è tutto rosso e oro. Ho pensato che questo lo avrebbe davvero distinto dal resto del film. È un teatro piuttosto elegante, ma abbiamo aggiunto tutti gli oggetti di scena: le slot machine, i tavoli da blackjack e la ruota della roulette. Alcuni di questi oggetti li abbiamo creati, altri li abbiamo noleggiati e adattati al periodo. Ho davvero abbracciato il rosso e l’oro, aggiungendo palme dorate e altre decorazioni. Ho pensato subito di aggiungere un po’ di kitsch per ricreare la Las Vegas degli anni ’70.

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Il rosso e l’oro sono i colori dominanti a Las Vegas.

Inoltre, il film spazia dagli anni ’50 agli anni ’70, quindi non solo abbiamo dovuto ricreare molti luoghi diversi geograficamente, ma anche affrontare molti salti temporali e l’evoluzione dei vari periodi.

Ci sono stati film, fotografie o materiali d’archivio che hai consultato o a cui ti sei ispirata mentre preparavi Priscilla?

A Sofia piace molto William Eggleston, un fotografo che ammiro anch’io e che conoscevo già perché mio marito è fotografo e abbiamo alcuni dei suoi libri. Abbiamo quindi osservato attentamente i suoi colori saturi e vivaci per le scene in cui Priscilla arriva a Graceland. Inoltre, ho rivisto molti film di Sofia. Anche se li avevo già visti, li ho guardati di nuovo per entrare davvero nella sua mente. Così ho notato molte somiglianze nei toni dei colori. Ho rivisto L’inganno [The Beguiled, 2017], un film molto diverso, ma avevo l’impressione che alcuni dei colori e dell’illuminazione di Philippe Le Sourd, il nostro direttore della fotografia, fossero qualcosa a cui dovevo aspirare. Infine, abbiamo guardato In the Mood for Love [花樣年華, Wong Kar-wai, 2000], un fantastico film cinese, e gli abbiamo reso omaggio nel corridoio di Las Vegas alla fine, che era un set che abbiamo costruito.

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in the mood for love priscilla

L’omaggio a In the Mood for Love.

Hai mai parlato con Priscilla?

Non direttamente. Per esempio, le abbiamo chiesto com’era la sua stanza in Germania. C’erano pochissime foto che potessimo usare come riferimento, pochissime immagini storiche di Priscilla nei suoi primi giorni a Graceland. Ad esempio, non ci sono foto del piano di sopra, della stanza di Elvis, ecc. Abbiamo semplicemente fatto a modo nostro, basandoci su ciò che sentivamo rappresentasse per Elvis, perché quello era davvero il suo spazio. Quindi, no, non ho parlato direttamente con lei. Ho fatto qualche domanda tramite Sofia perché non volevamo inondarla di richieste, ma non ricordava molto. Voleva soprattutto che Sofia ottenesse il giusto tono emotivo: Priscilla è la storia di una donna che era davvero innamorata e che forse era troppo giovane per affrontare ciò che stava vivendo. In un certo senso, è abbastanza innocente, e così abbiamo cercato di raccontarla. Ho cercato di farlo anche attraverso la creazione della sua camera da letto, che era solo una piccola stanza in Germania con un muro rosa. Era la tipica camera da letto degli anni ’50 di una ragazza americana, perché quelle basi militari sembravano tutte case costruite negli Stati Uniti.

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La cameretta tedesca di Priscilla.

Prima di concludere, volevo chiederti se ci sono progetti a cui stai lavorando attualmente.

Al momento sono concentrata su Frankenstein, non sto pensando ad altro. Per questo è stato davvero difficile parlare di Priscilla [ride]. Sto lavorando a Frankenstein insieme a Guillermo Del Toro, che ha scritto il film e lo dirigerà.